Corbet_Portrait du général Bonaparte

Charles-Louis Corbet (Douai, 1758 - Paris, 1808), d’après ?
Portrait du général Bonaparte, vers 1800
Marbre, 83 x 61 x 40 cm
Inv. 1994-036
© Musée cantonal des Beaux-Arts de Lausanne
 
Ce buste grandeur nature est commandé au sculpteur Corbet par le Directoire qui, en décembre 1797, accueille Bonaparte en héros à son retour de la Campagne d’Italie. Une première version en plâtre est réalisée avant le départ du jeune général pour la Campagne d’Egypte en mai 1798. Elle est exposée à Paris au Salon de l'an VI sous le titre «Portrait du général Buonaparte, fait d'après nature», puis sera exécutée en marbre en 1800.

Bonaparte est représenté de face, revêtu de son uniforme. Le manteau drapé sur l'épaule gauche est dans la grande tradition du portrait d'apparat. La physionomie, au rendu réaliste, est conforme aux descriptions de l'époque: visage émacié, joues creusées, menton volontaire, cheveux longs noués dans la nuque avec mèches tombant sur les tempes et le front. Le regard est intense. La tête légèrement détournée vers la gauche donne l’impression que le jeune homme vient de se retourner. Le portrait concilie ainsi l’intemporalité du visionnaire avec la vivacité d’un esprit aux aguets.

Ce buste, témoignage de la popularité croissante du jeune général, relais du culte de sa personnalité, tire aussi son importance historique de la rareté des portraits de Bonaparte avant le coup d’Etat de 1799. Le musée Carnavalet à Paris conserve une version en plâtre datée de l’an VIII (1799), réplique de l’original exposé au Salon de 1798, tout comme le Musée Masséna à Nice. La Fondation Napoléon à Paris une des grandes versions en bronze, et de nombreux musées des versions en bronze de petite taille, attestant de la diffusion du sujet au XIXe siècle. Le buste de Lausanne serait-il la version en marbre originale de 1800 (non localisée) comme la qualité de l’exécution permet de le supposer, ou une de ses répliques? Sa présence dans les collections lausannoises demeure inexpliquée à ce jour.

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Bibliographie

Jules Houdoy

Études artistiques: Artistes inconnus des XIVe, XVe et XVIe siècles: Charles-Louis Corbet sculpteur

Paris, A. Aubry, 1877.